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Author - Laura Sexton

What a Time to Teach Languages!

Global communication, international messaging and translation concept, speech bubbles with national flags of world countries around blue Earth globe isolated on white backgroundWhat a time to be alive!

The whole world is inside our classrooms every day. I like to pretend it’s me bringing it to my Spanish I and II students, but really, they’ve had it in their pocket the whole time.

What a time to teach languages!

There are two things any language teacher needs to do to get students to learn a language:

  • give them a real, immediate Reason to learn it and
  • make them believe they can learn it.

Technology makes it ridiculously easy for us to do both.

Reason with a Capital R

Teenagers don’t really care if they impress you. They’ll turn in the work they feel like turning in and take the grade you feel like giving them most of the time (grade grubbers notwithstanding). But for local third graders in an ESL class? Nothing but the best. Presenting to bilingual leaders from the local community? They’re pulling out ALL the stops. And that guy from Spain they connected with on WeSpeke? He can correct their conjugation any day.

Audience is the most powerful motivator we can offer students in language classes. Why learn a language, if there’s not someone you need it to communicate with?

Technology opens up so many audience possibilities for us:

  • post videos on Padlet for classes to get to know each other
  • create a shared blog to comment and share common interests
  • set up Skype dates–for whole classes or small groups–to learn about each other’s communities
  • have older students set up WeSpeke accounts to find chat partners in other countries
  • find or invent hashtags for Instagram or Twitter or Vine to practice conversation with other students (some favorites are #InstagramELE and #spanstuchat)
  • have students share product or movie reviews in the target language for sites like Amazon or IMDB
  • give credit for students’ downloaded Snapchat stories recorded in the target language
  • use WeVideo or iMovie to create professional level presentations on important local issues

Sí se puede

Constant feedback is really the only way to make language learning feel doable. Paired with a consistent focus on realistic expectations for growth, it’s what keeps the kiddos pushing for more. If they know where they’re headed, how to get there, and that they have everything they need for the journey, they will follow you pretty much anywhere.

We decide and dish out the vocabulary, the language structures, the comprehensible input that leads to genuine communication. We must also let them know if the tools they’re using are working like they’re supposed to–they don’t know what communication looks like in the target language without us. We must be prepared to help them adjust if something is not working.

That’s why constant feedback is so crucial.

There are so many tools in this day and age that make regular, targeted feedback not only possible but also quick and easy.

Here’s how I use a few of my favorites to keep kids feeling prepared and aware:

Nearpod for frequent, immediate feedback. I post a question in the target language, and everyone responds. I remind them of AAPPL rubric (ACTFL Assessment of Performance toward Proficiency in Languages) performance levels before they post: “What you practice is what you’ll produce when it matters.” They write their responses, and I break down problem areas then and there, give them their estimated levels. They’re getting reinforcement on the expectations, and I’m observing problem patterns.

VoiceThread for targeted, precise feedback. My students have VoiceThreads for each communication skill: reading, listening, speaking, and writing. These are essentially their e-portfolios. They submit three samples for each skill every six weeks, and I can make quick comments–sometimes written, sometimes recorded–directly onto their samples to help where I see issues with spelling, grammar, pronunciation, or interpretive accuracy. And they can respond by updating with their own comments the next time around! Closing the feedback loop is key here, though–make sure they respond to your comments in whatever language makes understanding clearest!

ForAllRubrics for general progress overviews. I’ve created a stash of rubrics on ForAllRubrics (if you make a ForAllRubrics account, you can find them in the Library under the @SraSpanglish tab) based on the ACTFL Can-Do Statements. I use these to evaluate their VoiceThreads, marking each Can-Do as either emerging, present, or consistent and give them a percentage score that shows how close they are to demonstrating proficiency in that skill. Once they’re 100% consistent, they get a little digital badge they can copy to their e-portfolios to show how brilliant they are, and then move up to the next level! This means each individual student is working at a level that fits them.

Google Classroom for…everything. I make suggestions and comments for revision on Google Docs assigned through Google Classroom. I send private comment suggestions from AAPPL rubrics after an assessment to help them move up to the next level. I check all the names under “Not Done” for the day’s assignment and shoot out a quick form email offering my services if there is a problem (CC’ed to the now super-informed parental units). They know where they stand and what they’ve gotta do to get moving.

I don’t know about you, but I remember when assuming my students had a home phone was a no-no. Now 80% of my students could stream Mexican telenovelas from their phones at a moment’s notice. They can find a real live Venezuelan and ask them about their school day in seconds. And as soon as I’m done grading, they get an email or text with the results (which, granted, does make those 2AM grading sessions a bit riskier than before).

Teaching world languages used to be removed from the world: removed from real communication, removed from the real Reason for learning a language.

With today’s tools, we can connect language learners directly to any audience in the world and a steady stream of support.

The world language classroom is the world now.

[Ed. Note- Since this is a post about teaching a second language Laura graciously translated the entire thing into Spanish. To read it like that, please click here.]


SextonLaura is a project-based, passion-driven language educator and has been a Spanglish teacher for over a decade. Follow her on Twitter @SraSpanglish or PBLintheTL.com

Qué Momento Para Enseñar Idiomas

[Ed. Note- Since this is about second language learning and a Spanish teacher wrote it, she’s graciously translated it into Spanish for us. For English, click here.]

Global communication, international messaging and translation concept, speech bubbles with national flags of world countries around blue Earth globe isolated on white background¡Qué días para los maestros de idiomas!

El mundo entero está dentro de nuestros salones cada día. Me gusta pensar que soy yo que lo trae a mis alumnos de Español 1 y 2, pero la verdad es que ya lo tenían en sus bolsillos llegando a clase.

¡Qué días para ser profesor de idiomas!

Hay dos cosas que cualquier instructor de idiomas necesita hacer para lograr que sus estudiantes aprendan un idioma:

  • darles una Razón, inmediata y real para querer aprenderlo y
  • hacerles creer que sí pueden aprenderlo

La tecnología lo hace enormemente fácil hacer los dos.

Razón con R en mayúsculo

A los adolescentes no les importa nada impresionarte. Muchas veces entregan el trabajo que les da la gana entregar y aceptan la nota que te da la gana dar (con pocas excepciones notables, claro). ¿Pero para los chiquitos del tercer grado aprendiendo español? Nada más ni menos que lo mejor. ¿Presentando a líderes bilingües de la comunidad? Van a hacer todo lo posible para impresionar. Y el muchacho de Inglaterra en WeSpeke? Bueno, él puede corregir sus conjugaciones cada día de la semana.

Tener un público es la motivación más fuerte que podemos ofrecer nuestros estudiantes en clases de idiomas. Al fin de cuentas ¿por qué aprender un idioma, si no hay alguien para quien lo necesitas para comunicar?

Y la tecnología abre tantas posibilidades de públicos:

  • subir videos en Padlet para ayudar clases a conocerse
  • crear un blog compartido para comentar y compartir intereses compartidos
  • arreglar citas de Skype, para clases enteras o grupos pequeños, para aprender sobre las comunidades de cada quien
  • hacer que estudiantes mayores creen cuentas de WeSpeke para buscar amigos en otros países para hacer chats
  • buscar o inventar hashtags para Instagram o Twitter o Vine para practicar conversación con otros estudiantes (algunos de mis favoritos son #InstagramELE y #spanstuchat)
  • invita estudiantes a compartir críticas de productos o películas en el idioma para sitios como Amazon o IMDB
  • regalar puntos por bajar sus propios historias de Snapchat grabadas en el idioma que estudian
  • usar WeVideo o iMovie para crear presentaciones de nivel profesional sobre asuntos  importantes para la comunidad local

Yes you can!

Un flujo constante de feedback es realmente la única manera para hacer aprendizaje de idiomas sentir posible. Con un enfoque consistente en expectativos realistas, eso es lo que anima los muchachos a seguir luchando y creciendo. Si saben adónde van, cómo llegar, y que ya tienen todo que necesitan para el viaje, te seguirán donde sea.

Somos nosotros quienes deciden el vocabulario, las estructuras lingüísticas, y textos comprensibles que resultan en comunicación auténtica. Tenemos que dejarlos saber si las herramientas que están usando están funcionando como deben o no. Es que ellos no saben cómo debe verse la comunicación en su nuevo idioma sin nuestra ayuda. Tenemos que prepararnos para ayudarlos a modificar sus métodos si algo no está funcionando bien.

Es por eso que el feedback constante es tan necesario.

Hoy en día hay tantos recursos para hacer que el feedback preciso y continuo no sea solo posible sino también rápido y fácil.

Así es como empleo algunos de mis favoritos para mantener mis estudiantes informados y preparados.

Nearpod para comentarios inmediatos y frecuentes. Pongo una pregunta en español, y todos responden. Les recuerdo de los niveles de proficiencia en la rúbrica AAPPL (ACTFL Assessment of Performance toward Proficiency in Languages) antes de que respondan: “Lo que practicas es lo que vas a producir cuando importa”. Escriben sus respuestas, y yo analizo los áreas problemáticos allí mismo en ese momento y les doy sus niveles. Ellos tienen los expectativos reforzados y yo estoy observando patrones de problemas..

VoiceThread para comentarios precisos y directos. Mis estudiantes tienen VoiceThreads para cada habilidad de comunicación: leer, escuchar, hablar y escribir. Son la gran parte de sus portafolios electrónicos. Entregan tres ejemplos para cada habilidad cada seis semanas, y yo puedo hacer comentarios rapiditos–a veces escritos, a veces grabados–directamente en sus ejemplos para ayudar donde yo veo los problemas con ortografía, gramática, pronunciación o interpretaciones exactas. Y ellos pueden responder por corregir con sus propios comentarios con otro rondo de entregas. Cerrar el ciclo de feedback es esencial–tienes que asegurar que respondan a tus comentarios en cualquier idioma podrán comunicar su comprensión más claro.

ForAllRubrics para resúmenes generales de progreso. He creado un archivo de rúbricos en ForAllRubrics (si haces una cuenta en su página, puedes verlos en su Library bajo @SraSpanglish) basados en los ACTFL Can-Do Statements. Uso estas rúbricas para evaluar sus VoiceThreads, marcando cada “Can-do” como principiante, presente o consistente y les doy una nota en forma de porcentaje que representa cuánto proficiencia demuestran en esa habilidad. Cuando están 100% consistentes, reciben una pequeña insignia digital que pueden copiar a sus portafolios para enseñar lo brillante que son, y luego avanzar al próximo nivel. Esto significa que cada estudiante está trabajando a un nivel que le conviene a él.

Google Classroom para…todo. Hago sugerencias y comentarios para revisar en Google Docs mandados por Google Classroom. Envío comentarios comentarios con sugerencias de las rúbricas AAPPL después de una prueba para ayudarles a seguir subiendo. Pongo flechitas en cada nombre bajo “Not Done” para la tarea del día y escribo un email rápido ofreciendo mis servicios si hay algún problema (CC a los padres ahora super-informados). Los estudiantes saben donde se quedan con su progreso y lo que tiene que hacer para avanzar.

¿Recuerdas los días cuando era anatema tomar por dado que todos estudiantes tenían un teléfono en la casa? Yo sí. Ahora 80% de mis estudiantes podrían ver una telenovela desde México en menos de un segundo. Pueden encontrar un venezolano de verdad y preguntarles cómo fue su día en la escuela sin sudar. Y el momento que acabo con las calificaciones, ellos reciben un email o mensaje text con los resultados (y claro, eso sí hace las sesiones de calificación a las dos de la mañana un poco más arriesgadas).

Enseñar idiomas antes era aparte del mundo, afuera de la comunicación de verdad y afuera de la Razón verdadera para aprender un idioma.

Con los recursos de hoy, podemos conectar estudiantes de idiomas directamente con cualquier público en el mundo y también con apoyo sin parar.

El salón de idiomas del mundo ahora ES el mundo.


SextonLaura es una profesora de espanglish y de aprendizaje basado en proyectos y pasión desde hace más de una década. Síguela en Twitter @SraSpanglish o en su blog PBLintheTL.com